Recherche: prévenir les métastases

Si une tumeur a déjà formé des tumeurs filles, une guérison n'est souvent pas possible. Les chercheurs recherchent des moyens d'éviter la dispersion

Organes préférés: le cancer de la peau métastase souvent au foie et aux poumons

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Un diagnostic de cancer n'est souvent plus une condamnation à mort. Mais il y a une nouvelle qui, malgré tous les progrès, a peu perdu de son horreur: le cancer a métastasé, c'est-à-dire d'autres tumeurs dans d'autres organes. Aujourd'hui, neuf patients sur dix ne meurent pas de la tumeur primaire, comme les experts appellent la tumeur cancéreuse d'origine, mais de sa propagation. Même s'ils ne peuvent pas être identifiés au moment du diagnostic, les patients ne sont pas sûrs. L'inquiétude du retour du cancer les pèse comme une épée de Damoclès pendant de nombreuses années.

Voies des cellules cancéreuses

Bien que le cancer ne devienne souvent une maladie incurable qu'à travers ses tumeurs filles, la recherche en est encore à ses balbutiements. «Les examens se sont concentrés sur la tumeur primaire au cours des dernières décennies», confirme le professeur Andreas Fischer du Centre allemand de recherche sur le cancer à Heidelberg. Avec beaucoup de succès.

90% des patients qui meurent d'un cancer ne meurent pas d'une tumeur primitive, mais de métastases

Depuis plusieurs années, les chercheurs se penchent sur les prochaines grandes questions: qu'est-ce qui fait voyager les cellules cancéreuses dans le corps? Comment parviennent-ils à se développer dans l'environnement inconnu d'organes éloignés?

En général, les cellules cancéreuses se déplacent dans le corps de deux manières: via le sang et le système lymphatique. Pour accéder aux organes éloignés, ils doivent surmonter certains obstacles. Même se détacher de la structure cellulaire tumorale nécessite des compétences particulières. Pour pénétrer dans le sang, ils doivent pénétrer dans les tissus, puis survivre dans un environnement hostile grouillant de cellules immunitaires, et enfin s'adapter à un organe étranger. Impossible pour les cellules saines. Mais plus de 99,9% des cellules cancéreuses en migration meurent également, même avec des tumeurs très agressives.

Amas de tumeurs flottant à travers le corps

«La métastase est un processus extrêmement inefficace», déclare Fischer. Des chercheurs du monde entier veulent savoir comment des cellules individuelles parviennent encore à survivre. Les scientifiques ont déjà découvert une cause qui rend les cellules cancéreuses mobiles. «La mobilité est primordiale dans la nature humaine», explique le professeur Klaus Pantel, chef de l’Institut de biologie des tumeurs au centre médical universitaire de Hambourg-Eppendorf.

Via le sang vers des organes distants

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À LA GALERIE DE PHOTOS

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Au départ, la tumeur n'a aucun contact avec la circulation sanguine

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Au fil du temps, le cancer de la peau pénètre des couches plus profondes

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Les cellules cancéreuses individuelles voyagent avec la circulation sanguine

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Certaines cellules réussissent à s'accrocher dans un organe

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La nouvelle tumeur a besoin de vaisseaux sanguins pour se développer

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Le cancer ne devient une maladie mortelle que lorsqu'il forme des dépôts dans des organes éloignés. Le cancer de la peau noire (mélanome malin) ne devient généralement menaçant que lorsqu'il se propage. Cela se produit souvent très tôt dans ce type de cancer

Lorsqu'un embryon se développe, les cellules migrent initialement à travers le corps. À destination, ils se transforment en différents types de cellules et forment ainsi les organes. Plus tard, les programmes génétiques suppriment la joie originelle du mouvement. Les cellules cancéreuses parviennent à les éteindre à nouveau. Surtout lorsque l'oxygène est rare, ils régressent en une sorte de cellule souche et deviennent mobiles.

À l'hôpital universitaire de Bâle, le professeur Nicola Aceto et son équipe travaillent à l'utilisation de ces connaissances en thérapeutique. Une fois qu'une tumeur a commencé à se propager, il n'y a pas seulement des cellules cancéreuses individuelles dans le sang, mais aussi de petits amas de cellules, appelés amas de tumeurs, qui dérivent ensuite à travers le corps. La recherche indique que ceux-ci sont particulièrement dangereux. «Ils semblent jouer un rôle majeur, en particulier dans le cancer du sein», explique Aceto.

Médicament cardiaque pour les métastases?

Avec son équipe, il a testé près de 2500 principes actifs déjà approuvés. Certains remèdes qui ont été utilisés à ce jour pour les maladies cardiaques ont réussi à briser les grappes dangereuses. Dans le processus, les cellules ont perdu leurs propriétés de cellules souches. Dans les tests de laboratoire, la formation de métastases pourrait être considérablement réduite. Dans une prochaine étape, les chercheurs veulent tester pour quels patients les médicaments conviennent aux études cliniques.

Le professeur Christoph Klein est titulaire de la chaire de médecine expérimentale de l'Université de Ratisbonne

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Les cellules cancéreuses ne deviennent pas seulement mobiles à un stade avancé de la maladie. «Avec une épaisseur d'un demi-millimètre par exemple, la moitié des mélanomes susceptibles de former des métastases se sont déjà propagés», explique le professeur Christoph Klein, titulaire de la chaire de médecine expérimentale et de méthodes thérapeutiques à l'université de Ratisbonne. Dans le cancer du sein également, les cellules cancéreuses se trouvent dans la moelle osseuse à un stade extrêmement précoce.

Pas de métastases sans diffusion. Mais cela ne signifie pas que toutes les cellules commencent à se développer. Plus la tumeur est grosse, plus il est probable que des métastases se produisent en conséquence - cette constatation est toujours vraie. Mais pourquoi?

Niches métastatiques dans les organes

«Pour le corps, la tumeur représente quelque chose comme une blessure qui ne guérit jamais», dit Fischer. Cela a des effets sur tout l'organisme. "La tumeur prépare le lit pour les métastases, pour ainsi dire." Il envoie des substances qui inhibent le système immunitaire ou stimulent la croissance de nouveaux vaisseaux sanguins. Les petites vésicules cellulaires contenant des protéines, des fragments d'ADN et d'autres substances de la tumeur, appelées exosomes, voyagent également à travers le corps.

Les organes tels que le foie, les poumons et la moelle osseuse qui les accueillent le mieux sont également un site préféré de métastase. Des niches dites métastatiques se forment dans les organes, qui sont préparées par la tumeur primaire pour la colonisation par des cellules tumorales. Ils réussissent également à modifier les tissus sains adjacents de manière à favoriser la croissance des tumeurs filles.

«La formation de métastases est incroyablement complexe», déclare le chercheur sur le cancer Klein. Les nouvelles technologies permettent de comprendre non seulement la cellule individuelle, mais l'ensemble du système. "Ici, je vois des opportunités pour une compréhension complètement différente de la médecine."

Nouvelles approches de la thérapie anticancéreuse

Une meilleure compréhension conduit les chercheurs à de nouveaux points d'attaque: une approche prometteuse vient de scientifiques espagnols de l'Institut des sciences et technologies de Barcelone. Ils ont découvert un certain récepteur d'acide gras qui se produit en grand nombre sur certaines cellules tumorales particulièrement agressives. S'ils bloquaient cela avec des anticorps, le cancer formait beaucoup moins souvent des tumeurs secondaires, comme les chercheurs de Nature signaler.

De telles approches pourraient être intéressantes pour une situation dans laquelle se trouvent de nombreux patients cancéreux: la tumeur a été reconnue précocement et complètement éliminée. Aucune métastase n'est visible. Pourtant, il existe un risque de rechute. Parce que dans différents organes, il y a très probablement des cellules cancéreuses déjà isolées.

Afin de détruire cela, certains patients reçoivent maintenant une chimiothérapie. La plupart des toxines utilisées agissent en interférant avec le cycle de reproduction de la cellule. Cependant, de nombreuses cellules cancéreuses qui se sont propagées ne se divisent pas au début ou ne se divisent que lentement. Selon Klein, d'autres médicaments agissant sur les métastases n'ont souvent aucun effet non plus.

«Il y a un grand écart ici», dit le chercheur. Avec son équipe, il développe des modèles de tests de dépistage de drogues afin de prévenir de manière plus ciblée la colonisation d'organes étrangers. «L'espoir de trouver des médicaments qui fonctionnent mieux et qui sont peut-être deux fois moins toxiques est tout à fait réaliste», déclare Klein.

Euthanasier les cellules cancéreuses

De nouvelles opportunités pourraient également découler d'une meilleure compréhension des cellules tumorales dormantes. De nombreuses cellules en migration tombent dans une sorte de sommeil après leur dispersion.

La recherche sur ces cellules dormantes est l'une des spécialités du professeur Klaus Pantel. «Il y a un grand potentiel thérapeutique ici», dit-il. Apparemment, le corps parvient à garder les cellules au repos sous contrôle, parfois pendant des années. Jusqu'à ce qu'ils redeviennent actifs à un moment donné. Que ce soit le cas peut déjà être mesuré à l'aide de tests sanguins développés par l'équipe de Pantel.

Les chercheurs travaillent sur une méthode pour traiter les cellules éveillées à temps avant que les métastases ne se développent. «Nous ne voyons cela que lorsqu'il y a des milliards de cellules», dit-il. Ensuite, la guérison est généralement impossible.

Sur les traces du cancer avec des registres

Un autre objectif serait de garder les cellules silencieuses. Mais il faudrait savoir ce qui les réveille. «La recherche est encore complètement dans le noir ici», déclare Pantel. L'expert en cancérologie intensifie la recherche. Il est déjà en contact avec les grands centres épidémiologiques.

Le plan: utiliser de grands registres du cancer pour rechercher des événements dans la vie des patients atteints de cancer qui pourraient fournir des informations sur ce qui provoque le cancer - et ainsi peut-être développer des moyens qui leur permettront de dormir toute leur vie.