Grippe: comment le virus évolue

Il y a toujours des vagues de grippe locales ou mondiales. Parce que le virus de la grippe est extrêmement évolutif

La grippe espagnole 1918/19 en était une, la grippe de Hong Kong en 1968 et la soi-disant «grippe porcine» 2009 également. Les virus de la grippe A provoquent à plusieurs reprises non seulement des épidémies locales, mais également des vagues d'infections dans le monde, appelées pandémies. La pire pandémie de grippe A à ce jour, la grippe espagnole, a tué plus de 20 millions de personnes. Peu de gens sont morts à la suite de la guerre tout au long de la Première Guerre mondiale.

Épidémie, pandémie - grippe dans le monde

Une épidémie se produit lorsqu'un virus s'accumule temporairement dans une certaine région. Une pandémie est une épidémie qui n'est pas localisée, c'est-à-dire qui se produit dans plusieurs pays ou même dans le monde.

L'expérience a montré qu'il y a une épidémie de grippe tous les deux à trois ans environ. Deux choses y contribuent:

1) Le taux d'infection élevé

Les virus grippaux sont transmis par gouttelettes. Ils peuvent donc se propager facilement, en particulier dans les zones à population dense. Certains facteurs de risque, comme un système immunitaire affaibli, rendent l'infection plus probable.

2) La grande polyvalence du virus

Les virus grippaux sont difficiles à appréhender pour le système immunitaire humain car ils changent constamment dans les régions qu'il est important pour le système immunitaire de reconnaître.

Si deux virus grippaux différents infectent la même cellule, il peut également arriver qu'ils échangent des parties de leur constitution génétique et se combinent virtuellement entre eux. Ce mécanisme contribue également à la capacité du virus à changer.

En outre, les influezavirus peuvent également se propager des animaux (par exemple des oiseaux ou des porcs) aux humains. Cela crée des types de virus complètement nouveaux.

De cette manière, des changements majeurs du virus se produisent tous les 10 à 40 ans, ce qui peut encore conduire à des épidémies aujourd'hui, qui peuvent causer de nombreux décès, en particulier dans les pays où de nombreuses personnes vivent dans des espaces confinés et où seuls des soins médicaux médiocres sont disponibles.

Voici comment se structure le virus de la grippe (cliquez sur la loupe pour agrandir)

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En fuite du système immunitaire

Le problème le plus important dans la lutte contre la grippe est donc son imprévisibilité: en raison de son évolution constante, le virus a souvent une petite longueur d'avance sur la réponse immunitaire.

Afin de comprendre ce mécanisme, il est important de savoir qu'il existe différents types de grippe: Le virus est grossièrement divisé en trois types, A, B et C. Le type A est le plus courant et le plus dangereux pour les humains. Les deux autres types de grippe, type B et type C, sont plus inoffensifs. Le type B survient particulièrement chez les enfants et les adolescents; l'évolution est plus bénigne que celle d'une infection de type A. Le type C ne survient que sporadiquement.

Deux structures à la surface du virus jouent un rôle important pour que le système immunitaire humain reconnaisse le virus de type A: elles sont appelées neuraminidase (en abrégé: N) et hémagglutinine (H). Chacun d'eux a un certain nombre de sous-espèces différentes qui sont numérotées. Par exemple, neuf neuraminidases différentes (N1, N2, ...) et 18 types différents d'hémagglutinine (H1, H2, ...) sont connus. Grâce à de nouvelles combinaisons de ces molécules de surface, des types légèrement modifiés du virus de la grippe A se forment à plusieurs reprises. Ces sous-types sont alors désignés en conséquence (par exemple H5N1, H1N1 ...).

Un système immunitaire formé pour reconnaître l'agent pathogène de la grippe H1N1 - par exemple par le biais d'une vaccination - n'est malheureusement pas préparé pour la grippe H3N2 car les deux ne se ressemblent pas assez.

Pourquoi vacciner annuellement?

Étant donné que le virus de la grippe est en constante évolution, le vaccin doit également être adapté encore et encore. L'Organisation mondiale de la santé (OMS) essaie de rester à l'affût de l'évolution du virus et publie régulièrement de nouvelles recommandations pour des vaccins qui prennent en compte au plus près les types de virus actuellement les plus importants. Le vaccin individuel protège contre les types de virus qui joueraient le rôle le plus important pendant la saison grippale. L'année suivante, cependant, les virus peuvent avoir des propriétés complètement différentes. Par conséquent, si vous êtes à risque, vous devez être vacciné avec le vaccin actuel chaque année.

Professeur Dr. Bernd Salzberger

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Notre expert:

Professeur Dr. med. Bernd Salzberger est interniste et infectiologue. Depuis 2001, il est professeur de maladies infectieuses cliniques à l'hôpital universitaire de Regensburg. Ses recherches portent sur l'infection à VIH, l'infection à CMV et les maladies virales chez les patients immunodéprimés.