Vaccination contre la grippe: un contre tous

Des chercheurs du monde entier travaillent sur des vaccins censés protéger contre plus de virus qu'auparavant. Cependant, cela ne résout pas le problème principal: trop peu de gens se laissent piquer

Inoculation: Une machine spéciale injecte le virus de la grippe dans les œufs de poule. Les agents pathogènes s'y multiplient alors

© GSK

C'était l'hiver 2018, Dr. Jürgen Rissland se souvient bien. Les ventilateurs se sont raréfiés et les opérations prévues ont dû être annulées. «Nous avions besoin de suffisamment de lits de soins intensifs pour les patients grippés», déclare le médecin de l'hôpital universitaire de la Sarre. C'était la vague de grippe 2017/18, la pire depuis trois décennies. L'équipement respiratoire est devenu une bouée de sauvetage pour de nombreux patients - mais pour certains, toute aide est arrivée trop tard.

Un sort a particulièrement affecté le médecin-chef en charge de l'Institut de virologie. "Un enfant est venu nous voir jeudi, il est mort dimanche." Sans aucune maladie antérieure, malgré les meilleurs soins. Il y avait des cas comme celui-ci dans de nombreuses cliniques en Allemagne à l'époque. Personne ne pouvait prévoir la violente épidémie.

Le nombre de cas de grippe à venir ne peut être estimé

«Les agents pathogènes ne semblaient pas spectaculaires et ne différaient guère des agents précédemment connus», explique le Dr. Thorsten Wolff, responsable des virus grippaux et autres virus des voies respiratoires à l'Institut Robert Koch (RKI) à Berlin. C'étaient des virus dits de la grippe B. Quelques changements dans leur constitution génétique les ont rendus presque invisibles pour le système immunitaire humain - et donc si dangereux. Ces agents pathogènes se multiplient bien dans les voies respiratoires de nombreuses personnes infectées.

25100 personnes sont décédées de la grippe et de ses conséquences en 2017/18. Au total, environ 9 millions de personnes sont tombées malades, 5,2 millions n'ont pas pu travailler ou sont restées chez elles sur avis médical. Environ 60 000 personnes ont dû être hospitalisées, dont beaucoup dans des unités de soins intensifs.

«Malheureusement, nous n'avons pas de boule de cristal», déclare Wolff. Sinon, lui et ses collègues du RKI sauraient comment se déroulera la saison de la grippe. Pour cette année également, une seule chose est assez sûre: l'épidémie va s'accélérer en janvier et culminer en février ou mars. Mais personne ne peut actuellement estimer le nombre de personnes qui tomberont malades. Habituellement, le nombre de patients varie de un à sept millions. Au cours de la saison grippale 2017/18, il y en avait neuf millions, un citoyen allemand sur neuf était touché.

Les vaccinations réduisent le risque d'infection. Même s'ils ne peuvent pas prévenir les maladies de manière fiable, ils en valent la peine et sont recommandés de toute urgence pour certains groupes de personnes. «Ils protègent contre les maladies graves et préviennent ainsi la souffrance, l'infirmité et la mort», déclare le professeur Klaus Cichutek, directeur de l'Institut Paul Ehrlich (PEI) à Langen près de Francfort-sur-le-Main. L'Institut fédéral supervise les vaccins en Allemagne.

Test: 72 heures après l'inoculation, tous les œufs sont radiographiés. Ceux qui ne répondent pas aux critères de qualité sont rejetés

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RKI analyse les frottis d'infections respiratoires

Pour se protéger contre la grippe, ces substances sont fabriquées à nouveau chaque année. Il y a toujours une course contre la montre. Cela commence en hiver, au milieu de la saison grippale. Partout dans l'hémisphère nord, les experts observent alors de très près quels virus sont actuellement en circulation. Sur cette base, l'Organisation mondiale de la santé (OMS) annoncera à la fin du mois de février quels agents pathogènes devraient être inclus dans le vaccin pour la prochaine saison.

Puisqu'il y a généralement plus d'un type de virus en circulation, trois ou quatre souches du pathogène servent de base. L'objectif est d'attraper tous les virus potentiels de la saison à venir et de donner au système immunitaire des vaccinés la possibilité de se constituer une bonne protection contre eux.

Le RKI est chargé de surveiller les virus de la grippe en Allemagne. D'octobre à avril notamment, une équipe s'intéresse de très près aux pathogènes à l'origine d'infections respiratoires sévères. Les virologues s'appuient sur un réseau national de médecins de famille et de pédiatres expérimentés. Ils envoient des prélèvements de la gorge des patients présentant des symptômes de grippe à l'institut.

Au plus fort de l'épidémie de grippe, les salles d'attente du cabinet médical regorgent de tels patients. Ceci est illustré par un indice que le Groupe de travail sur la grippe recueille chaque semaine. Vous pouvez voir en un coup d'œil sur une carte de l'Allemagne où l'épidémie est la plus violente.

«Au plus fort de la saison, nous trouvons en fait des virus de la grippe dans plus de 70 pour cent des échantillons», rapporte Wolff. Cela signifie que la plupart des patients qui toussent, reniflent et ont de la fièvre dans le cabinet du médecin ont en fait la grippe - pas seulement un simple rhume, généralement inoffensif. Aux heures de pointe, l'équipe RKI analyse jusqu'à 200 échantillons de patients chaque jour et décode la constitution génétique des virus jusqu'au dernier composant. Wolff: "Pour nous, cela signifie des heures supplémentaires et une interdiction de vacances."

Nouvelle année, nouveau vaccin antigrippal

Quelques mois plus tard, les usines des fabricants battent leur plein. Au début de l'automne, des centaines de millions de doses de vaccin doivent être prêtes pour la prochaine saison. «Dès que l'OMS décide de la composition du vaccin, nos processus démarrent», déclare le Dr. Jacqueline Schönfelder, pharmacienne et directrice de l'usine GlaxoSmithKline (GSK) à Dresde.

Le matériel de départ pour chaque souche de virus est d'environ un demi-millilitre d'agent pathogène provenant d'un laboratoire de l'Organisation mondiale de la santé. L'échantillon est multiplié et le matériel est distribué quotidiennement à 360 000 œufs de poule à l'aide d'une machine spéciale. Les virus sont répliqués dans les œufs pendant trois jours, puis récoltés - le tout sous un contrôle de qualité strict. "Entre autres, nous testons la contamination potentielle. Ce n'est qu'alors que nous pourrons approuver le matériau", déclare Schönfelder. «Les œufs, les agents pathogènes ainsi que les réactifs avec lesquels nous garantissons la teneur en ingrédient actif du produit sont de nature biologique. C'est beaucoup plus complexe que les presses à comprimés», explique Schönfelder.

Récolte: le virus contenant du liquide est aspiré des œufs et collecté dans un récipient en métal

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Presque toutes les préparations sont faites dans des œufs, actuellement un seul vaccin pousse dans les cultures cellulaires. «La production d'œufs de poule est un système très sophistiqué. Cela conduit à une production rapide et fiable de grandes quantités», déclare Cichutek, directeur de l'Île-du-Prince-Édouard. On estime qu'environ 500 millions d'œufs de poule sont nécessaires chaque année pour la production de vaccins dans le monde. À titre de comparaison: environ le même nombre d'œufs sont consommés en Allemagne en seulement deux semaines.

Pour la saison grippale 2019/2020, l'Institut Paul Ehrlich a publié un total de 21,2 millions de doses pour l'Allemagne. Cinq sociétés pharmaceutiques ont chacune produit un vaccin: Abbott Biologicals, GlaxoSmithKline, MedImmune, Sanofi Pasteur et Seqirus. Personne ne peut dire si vous avez touché les bons virus cette fois. Cela n'apparaîtra qu'au cours de l'épidémie. Les pronostics du passé n'étaient en aucun cas toujours corrects.

Par exemple, la composition n'offrait pratiquement aucune protection contre les virus de la grippe dits H3N2 pendant la saison 2018/2019. C'est pourquoi cette fois, l'OMS n'a fait son choix pour le dernier composant vaccinal que fin mars 2019 et donc plus tard que d'habitude. Expert RKI Wolff: "Il y avait deux lignes circulant à un niveau tout aussi élevé. Nous voulions attendre et voyez lequel prévaut. " Les responsables ne peuvent plus retarder leur décision. Il faut cinq mois aux fabricants pour produire leurs vaccins et les mettre sur le marché.

Quadruple au lieu de triple protection

De plus, en 2017/18, un composant était erroné. Un virus de la grippe différent de celui soupçonné a causé la plupart des maladies - et des décès. Le quadruple vaccin, pour lequel la Commission permanente de vaccination s'était déjà prononcée à l'époque, aurait inclus plus de protection. En principe, avec quatre au lieu de trois composants, la probabilité de toucher le bon pathogène est plus élevée. Mais la version quadruple n'est payée par les assureurs maladie en Allemagne que depuis l'automne 2018, et tous les patients peuvent en bénéficier. «Cela aurait été bien si le comité de vaccination avait donné sa recommandation un an à l'avance», dit Wolff. L'OMS conseille la quadruple protection depuis 2013.

Cependant, l'expert RKI refuse de blâmer le vaccin pour la violente épidémie d'il y a deux ans. "C'est toujours véhiculé dans les médias, mais ce n'est pas vrai." L'effet protecteur était en fait moindre que les autres années, mais pas aussi mauvais qu'on le montre souvent. Selon Wolff, les calculs montrent: La nouvelle quadruple protection ne peut réduire le nombre de visites chez le médecin au cours d'une saison grippale moyenne que de 200 000 à 400 000 - par rapport au triple vaccin précédent. Les experts ont compté de un à sept millions de visites chez le médecin au cours d'une épidémie de grippe moyenne.

Les virologues veulent faire plus. «Notre rêve est un vaccin universel, efficace contre tous les virus grippaux», déclare Wolff. À l'heure actuelle, les vaccins antigrippaux n'ont qu'un effet protecteur d'un peu plus de 60%. Des chercheurs du monde entier travaillent à des améliorations. Une victoire d'étape serait si les intervalles de vaccination étaient plus longs et que ceux qui voudraient être vaccinés n'avaient pas à être piqués chaque année.

Une approche de recherche actuelle importante: les virus s'accrochent à des structures plus stables, changent moins fréquemment et ne changent pas aussi profondément. Par exemple, sur la soi-disant nucléoprotéine à l'intérieur ou sur la protéine M2 dans la membrane. Les experts se tournent également vers l'hémagglutinine (graphique à la page 58). Le blanc d'œuf ressemble à un champignon avec une tête et une tige. La tête extrêmement variable sert de base à tous les vaccins précédents. La tige, en revanche, ne change guère et diffère peu entre les souches virales. Cela fait de lui un candidat pour les futurs vaccins. Il n'est pas encore clair si l'une de ces approches de recherche mènera au succès. «Les premières études cliniques sur des volontaires examinent les réactions immunitaires à ces structures», explique Cichutek de l'Île-du-Prince-Édouard. Les options de protection actuelles resteront donc en place dans un avenir prévisible.

Le taux de vaccination doit être augmenté

De toute façon, de nombreux experts voient le principal problème de la protection contre la grippe ailleurs: trop peu de personnes en Allemagne sont vaccinées. Pour les personnes âgées de 60 ans et plus, le taux est de 35%, et encore moins pour les personnes atteintes de maladies chroniques.

Apparemment, il est difficile de convaincre les gens de l'importance de cette vaccination. Dr. Anja Kwetkat avec son personnel de la clinique. "J'entends les préjugés habituels." Le sentiment que la vaccination vous a rendu malade. Ou la prétention d'être tombé malade malgré la vaccination. "Mais si vous demandez exactement, ce qui est dit suggère un vrai rhume", rapporte le directeur de la clinique gériatrique de l'hôpital universitaire de Jena et porte-parole du groupe de travail sur la vaccination de la Société allemande de gériatrie. De plus, les adultes ne reçoivent de toute façon que des vaccins morts. En principe, ceux-ci ne peuvent pas provoquer la grippe.

Après tout, Kwetkat a réussi à convaincre 90% de ses médecins de se faire vacciner contre la grippe. La proportion est nettement inférieure pour le reste du personnel. C'est la même chose partout en Allemagne. Selon une enquête RKI en cours dans 171 hôpitaux, seul un employé sur deux a été vacciné contre la grippe au cours de la saison 2018/2019. Eh bien plus d'un an plus tôt, alors que le taux était de 39%. La grave épidémie de grippe de 2017/18 a fait un travail de persuasion ici. Si toutes les personnes à qui on avait officiellement recommandé de se faire vacciner à ce moment-là, il ne serait pas mort 25.100 personnes, mais seulement environ la moitié, selon une estimation du RKI.