Biopsie liquide: tester le sang pour le cancer?

Un simple test sanguin pourrait bientôt suffire à détecter un cancer. Pour le moment, cependant, les tests disponibles manquent encore de précision

Échantillons de sang: plus facilement disponibles que les échantillons de tissus ou les échographies

© iStock / undefined

Le résultat a inquiété la future maman: un nouveau test sanguin avait révélé deux troubles génétiques graves chez son bébé. Juste étrange que l'échographie ait montré un enfant normalement développé. Les médecins ont répété le test - avec le même résultat. Quelques mois plus tard, la femme a donné naissance à un garçon en bonne santé.

Puis la terrible nouvelle suivante: une tumeur à l'abdomen avait déjà touché plusieurs organes. Le test sanguin n'avait pas indiqué la maladie de l'enfant - mais le cancer de la femme enceinte. Des rapports de cas comme celui-ci ont incité les chercheurs américains à s'asseoir et à prendre note. Dans une étude, ils ont examiné les données de plus de 125 000 femmes enceintes. Dix d'entre eux ont par la suite reçu un diagnostic de cancer. Et: dans tous les cas, un test sanguin avait préalablement identifié du matériel génétique anormal.

De nouvelles façons de détecter le cancer à un stade précoce

Le fait de savoir que les tumeurs malignes peuvent être détectées dans le sang ouvre des possibilités complètement nouvelles pour la détection précoce du cancer. Les examens complexes tels que le dépistage par mammographie du cancer du sein ou la coloscopie, que tant de gens évitent, pourraient appartenir au passé. D'autres types de cancer, pour lesquels il n'y a actuellement pas de bonne détection précoce, pourraient également être détectés dans le sang - et ainsi sauver d'innombrables vies. Parce que s'il est reconnu à temps, le cancer est souvent guérissable aujourd'hui.

Professeur Klaus Pantel, Hôpital universitaire de Hambourg-Eppendorf

© W & B / Daniel Butowski

"Le potentiel de la méthode est énorme." Le professeur Klaus Pantel, directeur de l'Institut de biologie des tumeurs au centre médical universitaire de Hambourg-Eppendorf, en est convaincu. Il est l'un des pionniers dans le domaine de la "biopsie liquide", comme les experts appellent la méthode.

Premières traces dans le sang

Contrairement à la biopsie conventionnelle, pour laquelle un morceau de tissu suspect est prélevé et examiné, un échantillon de sang normal est suffisant pour la nouvelle analyse.
On sait depuis longtemps que le cancer laisse des traces dans le sang - généralement un certain temps avant que les processus d'imagerie diagnostique ne le rendent visible dans le corps.

«Les cellules cancéreuses isolées pénètrent tôt dans les parois des vaisseaux et voyagent à travers le corps», explique Pantel. Ils sécrètent également de petites vésicules, appelées exosomes. Des protéines spécifiques et des fragments de matériel génétique (voir graphique ci-dessous) provenant de cellules tumorales mortes nagent également dans le sang. De nombreux groupes de travail à travers le monde recherchent désormais la combinaison idéale de signes révélateurs pour traquer le cancer en toute sécurité.

Plus rapide et moins cher: les nouvelles technologies le rendent possible

«Le boom est fortement motivé par la technologie», explique le professeur Edgar Dahl de l'Institut de pathologie de l'hôpital universitaire RWTH Aachen. Les méthodes modernes d'analyse sont capables de lire le matériel génétique à grande vitesse et de découvrir même les plus fines traces anormales - et de plus en plus rapidement et à moindre coût.

Les avantages de la biopsie liquide sont évidents: elle est facile à utiliser et peut être pratiquée presque aussi souvent que vous le souhaitez. «Le sang fournit également une sorte de vue d'ensemble», explique Dahl. Lorsque le tissu est retiré avec une aiguille de biopsie, la vue est limitée à une petite zone de la tumeur.

Mais un tel ulcère n'est souvent pas de nature uniforme et change constamment en raison de mutations. Si le cancer s'est déjà propagé à d'autres organes, ces métastases ont souvent des propriétés différentes. La biopsie liquide pourrait en principe rendre tout cela visible.

Les premiers tests sont déjà utilisés, mais pas pour une détection précoce. Parce que le sang ne dit pas seulement si le cancer est présent. Il peut également montrer si et comment cela change pendant le traitement.

Le traitement dépend du type de tumeur

Avant de commencer le traitement, une tumeur est généralement examinée pour ses propriétés spéciales. «On peut alors souvent utiliser des médicaments qui bloquent sa croissance de manière très ciblée», explique le pathologiste Dahl. Cependant, certaines cellules tumorales sont ou deviennent immunisées contre les médicaments. "Le cancer devient résistant à un médicament - tout comme les bactéries aux antibiotiques", a déclaré l'expert.

On peut en partie voir si cela se produit à partir du génome de la tumeur. La thérapie peut alors être modifiée en conséquence. Un tel test sanguin est déjà utilisé chez les patients atteints d'un cancer du poumon non à petites cellules avancé.

La biopsie liquide fournit également des résultats sensationnels pour une situation dans laquelle de nombreux patients se trouvent: la tumeur a été retirée et le cancer a été vaincu pour le moment. Mais revient-il? Ce risque dure souvent plusieurs années. Des examens de suivi réguliers sont donc standard; À l'aide de procédures d'imagerie, de nouvelles tumeurs sont recherchées.

© W & B / Jörg Neisel

Traces révélatrices

Bien avant que les processus d'imagerie ne détectent une tumeur, elle laisse des traces dans le sang. Les nouvelles méthodes d'analyse peuvent non seulement détecter le cancer à un stade précoce - elles peuvent également montrer, par exemple, si la tumeur se propage.

Le sang peut évidemment révéler cette information beaucoup plus tôt. Il a montré le retour de la maladie chez les patientes atteintes d'un cancer du sein - plus de six mois avant que les images ne montrent de nouvelles tumeurs. C'est ce que rapportent des chercheurs britanniques dans la revue Science Translational Medicine. «Les données sont très bonnes», déclare Pantel. Son objectif: démarrer une thérapie ciblée avant que les cellules cancéreuses ne se multiplient à nouveau.

Il existe déjà un modèle de traitement efficace: le cancer de la prostate. Le test dit PSA recherche une protéine chez les hommes qui est libérée par les cellules tumorales dans leur glande prostatique. Si l'organe cancéreux a été retiré et que la valeur augmente encore, le traitement est démarré.

Trop souvent de fausses alarmes

Les obstacles pratiques sont apparemment plus importants dans le domaine de la détection précoce. Il existe de nombreuses approches. Mais il y a généralement un manque de précision. «Deux valeurs sont particulièrement importantes pour évaluer la qualité d'un test: la spécificité et la sensibilité», explique Dahl. La sensibilité indique à quelle fréquence le test classe correctement une personne malade comme malade. Une sensibilité de 90% signifie que le test détecte 90 patients tumoraux sur 100.

Ça sonne bien. Mais la valeur ne veut rien dire sans en préciser la spécificité. Il décrit la fréquence à laquelle un test classe une personne en bonne santé comme étant en bonne santé et ne montre pas de cancer là où il n'y en a pas. «La spécificité doit être de 95% ou plus», souligne Dahl. Si un test se déroule mal ici, il est inutilisable, malgré peut-être une sensibilité élevée.

C'était aussi l'un des problèmes avec le test sanguin de Heidelberg pour le cancer du sein, qui a été présenté au public au printemps avec beaucoup de couverture médiatique. La sensation présumée a tourné au scandale, car les promesses faites n'ont en aucun cas été tenues.

Incertitude due à des tests défectueux

Dahl met en garde contre l'utilisation de tels tests immatures. Si un si grand nombre de personnes en bonne santé se transforment en patients suspects de cancer, cela ne signifie pas seulement des examens de suivi fastidieux et des coûts énormes. Surtout, cela signifie: la peur. «En aucun cas, trop de gens ne devraient s'inquiéter inutilement», souligne Dahl.

Néanmoins, de grands progrès ont été réalisés dans le domaine de la détection précoce du cancer par le sang. Par exemple, l'année dernière, des chercheurs du Kimmel Cancer Center de Baltimore (États-Unis) ont présenté un test qui détecte huit types de tumeurs courants - et est extrêmement rarement faux chez les personnes en bonne santé.

Le CancerSeek combine une recherche de gènes cancéreux avec des protéines révélatrices. Dans une étude pilote, le test a permis d'identifier 70% des malades. Cependant, la fourchette allait d'un excellent 98 pour cent pour le cancer de l'ovaire à un maigre 33 pour cent pour le cancer du sein.

Pas encore tout à fait adapté à un usage quotidien

Il n'est donc pas encore clair si le test convient à une mesure de détection précoce pour le grand public. L'expérience a montré que les résultats sont pires dans les conditions quotidiennes. «Chez les personnes âgées en particulier, divers processus pathologiques se déroulent souvent dans le corps en même temps», explique Pantel. Cela peut fausser le résultat.

Mais même si les résultats continuent de s'améliorer, les nouvelles méthodes posent également de nouveaux problèmes aux professionnels de la santé. Par exemple, comment traitez-vous les patients chez lesquels de minuscules tumeurs sont susceptibles de se développer - mais personne ne sait où?

Cependant, son utilisation est moins problématique pour les personnes qui connaissent déjà leur maladie - même si, de l'avis des experts, la biopsie liquide n'est pas encore une alternative à la biopsie à l'aiguille. «Cela apporte des connaissances supplémentaires», déclare Pantel. Cela peut aider à choisir la thérapie optimale ou à mieux évaluer le risque de propagation du cancer. Plus vous en savez sur l'ennemi, plus l'attaque peut être ciblée.